手握2亿美金,专挑“硬骨头”?The Engine公布第一批“改变世界”的被投公司名单

雷锋网 (公众号:雷锋网) 消息,美国东部时间9月19日,由MIT发起的风险投资机构The Engine公布了首批投资的7家高科技创业公司名单。“The Engine”去年底在MIT成立,旨在探索由高校科研到创业、为行业带来变革性影响的创新新途径。第一批初创公司涉及领域包括人工智能、航空航天、可再生能源、生物学、医学等。

(The Engine一期七家创业公司全家福,iSee是其中唯一一家人工智能公司)

七家创业公司分别是:

Analytical Space :通过小型卫星获取不间断高速数据,以应对精确农业、气候监测和城市规划等全球挑战;

Baseload Renewables:以可再生能源代替煤、石油等化石能源,在全球范围内成功减少碳;

C2Sense :开发食品,农业和工人安全等工业用途的数字嗅觉传感器,并将气味转化为可远程访问的实时数据;

iSee :为无人驾驶打造下一代人工智能技术;

Kytopen:基因工程细胞技术公司,该技术将微生物的微生物比当前最先进的方法快10,000倍;

Suono Bio :能够跨组织超声靶向递送治疗剂和大分子,而不需要重新配制或包封;

Via Separations :开发用于工业分离过程的材料技术,其使用比传统方法少10倍的能量。

与硅谷的投资基金和孵化器相比, The Engine更偏重于需要长时间获得商业化验证的突破性想法 ,如机器人、制造和材料、健康、生物技术、能源等领域,而这些领域正是MIT的科研强项。The Engine总裁兼CEO Katie Rae表示,The Engine的企业的商业周期比起一般VC要长1-4年,即通常需要4-7年(这也被称为创业公司从实验室转型的“死亡谷”)的时间来变现,本批七家公司在技术上有颠覆行业的巨大潜力,创始人的素质和创业激情令人敬佩。

“我们不会投资消费类APP产品——我们认为这在技术上并不具有挑战性。”Katie Rae称。

(在The Engine 3楼拍摄的马萨诸塞大道,出门右转即为Central地铁站,图片来自雷锋网祖传拍照)

The Engine位于剑桥市马萨诸塞大道501号,位于两大高校MIT和哈佛之间,门口就是Central地铁站,交通便利。目前The Engine已筹集到2亿美元的创业基金,用于支持入驻The Engine的创业企业。在这里入驻The Engine的创业企业不仅可以得到比一般风险投资更充足的资金,更是可以借助MIT的平台,推进从研发到产品的转化。

另外,尽管MIT是The Engine的发起单位,第一批7家公司中有6家也是由MIT校友创办,但Katie Rae称,The Engine是一个开放的、面向全社会的投资基金,首批募集的2亿美元基金将会投资于40-50家公司。

好的开端

入驻The Engine的初创公司已经开始从中受益。The Engine第一批项目公司iSee.ai联合创始人、CEO赵一彪告诉雷锋网,大多数VC对创业公司的帮助一般在资金或者场地上,但The Engine不仅给予投资项目充足的资金支持,还配备了十几个人的服务团队以及专业的机械,电子,生物和材料试验室, 让入驻团队可以更集中精力在产品研发和商业拓展上。

赵一彪博士毕业于UCLA,师从著名计算机视觉专家朱松纯教授;之后进入MIT Computational Cognitive Science Lab,在人工智能顶级学者、MIT教授Josh Tenenbaum指导下进行博士后研究工作, 重点在“如何建立一个认知计算模型去理解物理世界以及人的行为和意图”上。

认知计算在无人驾驶上的应用正是一个有待突破的前沿领域。目前无人驾驶很热,创业公司也很多,但短板同样明显。大多数无人驾驶公司集中在传感器、地图、物体检测方面,他们很容易做出酷炫的演示Demo,给投资者以直观的印象, 再加上基本的路径规划,就能做出一个“可以在路上跑”的Prototype,拿到一笔不错的投资。但实际上,车辆“可以在路上跑”离实际应用差得太远。即便是业内公认技术最成熟、拥有数百万英里无人驾驶路测实际数据的Waymo,也不敢言称能真正落地做出实际应用产品来。

赵一彪告诉我们,自动驾驶落地应用的难度在于:“不论是推动第一波AI浪潮基于规则的复杂决策算法,还是推动现阶段第二波AI浪潮基于大数据的深度学习算法,都在处理现实世界中无穷无尽的edge cases的时候捉襟见肘 。”而iSee 致力于开发新一代的预测性人工智能,该人工智能有类人的常识推理能力,与其他智能体agent博弈的能力,以及泛化到处理edge cases的能力。“这些在我们看来是无人驾驶领域乃至现阶段的人工智能真正缺失的能力”。

迎难而上,iSee的目标与The Engine的宗旨不谋而合:“A home for tough tech founders building the next generation of world-changing companies.”

雷锋网注意到,在AI产学研一体化的趋势下,越来越多的学术机构正在寻求利用其专业知识和校友网络来推进创新科技公司的孵化并从中得到经济上的回报,形成一个正向循环。如多伦多大学成立的“向量学院”和加州大学伯克利分校的SkyDeck加速器,但到目前为止,这些学术机构的孵化项目尚未有一个成功的案例。现在,The Engine公布第一批孵化公司已经迈出了第一步,之后是否会形成一个良好的创新孵化机制,雷锋网也会继续关注。

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